Mexico City: Muse

Chad Santos Photography

It is difficult to explain this even to myself.

A wave of emotion overcomes me upon admiring this beautiful picture by Chad Santos of the Valley of Mexico. Burdened with euphoria and bliss, I am surprised to deeply feel and validate a truth that’s lived inside of me for such a long time, a faithful companion in all of my journeys in the past four years.

In my frantic desire to be within and be surrounded by this city, I realize that although physical proximity is and will always be a priority for me when in comes to DF, what I have deeply yearned for is to absorb as much of its essence in order to mold my spirit and being after the beauty of its vastness and its absolute singularity.

A mujer in love with a city. Dozens, hundreds, thousands of people in love with Mexico City. Out of so many of us, constantly growing and multiplying, sharing and encouraging, I wonder how many love it so deeply and so differently as to want to imbue their life and their being with some of its best, most spiritual, most haunting and thus most human qualities. I find myself contemplating how many of us begin to think and feel that this overwhelming love is the beginning of a process of root shaking growth, of emotional and spiritual cultivation.

I entertain this new revelation: I love Mexico City in order to become more like it.

To imbue each detail, each part, each morsel of my days with the qualities and characteristics that have irremediably enamored me. Its restless nature. The love and warmth of its public space. The millions of opportunities to share a smile, a drink, a poem, a sunset with absolute strangers. The sonorously rich cadence of twenty-seven million people rising with the sun and moving through the entirety of its surface, swarming in beautiful choreography of the every day bustle both above and below its concrete lake bed. The opportunity to share anything and everything with it and with its inhabitants, relishing it all in the solace and solidarity of solitude. The scenes, the films, the music, the sunrise, the Sunday strolls, the Saturday café con leche y chocolate croissants, the freedom inspired while on the brink of a kiss, on the brink of a taxi collision. The marvelous of the everyday, the quotidian of the surreal. The fluidity of life within chaos, hope comforted by unpredictability, resting and growing within the unfamiliar, expansion of the self and of the spirit within endlessness.

All of this has inspired me to write profusely and ceaselessly. It has inspired fleeting and soul-searing love affairs. It has inspired my activism, my journalism, my voice, my political and spiritual commitments and expressions. It has inspired such a shift in my cosmovisión that not one thing I do upon rising and upon laying to rest has remained unaffected by my connection to it. It has inspired such profound irreparable change. An unleashing of an incessant river within me, that nourishes my spirit and sprouts the creative projects that serve as ode and poetry to its inexhaustible capacity to inspire this sort of love in us.

What I carry with me, what nourishes me on my journey that is this life, is the affirmation that I am as great and expansive as that city. Of looking within and seeing a reflection of that which I love without measure. A reminder to live and love in homage to this gift: I am serendipity. I am unpredictability. I am vast. I am endless. I am alive. 

Mexico City: Performativity a lo Chilango

In Mexico City, everything is performative. The dress of denizens reflect social positioning, sub-culture loyalty, political affiliations and both economic privilege and injustice. The majority of Mexican people, like individuals and entire communities globally, use clothing to express themselves – fresas flock to the gigantic malls of the city that house transnational clothing chains like Zara and Bershka, rockeros punkeros and goths do their shopping on Saturday mornings at El Chopo tianguis, and autonomous and revolutionary minded students and people opt to thrift, recycle and trade clothing in direct resistance to the mass spending that characterizes Mexico’s consumer habits.

But there are also people who are not given this option of personal and social expression through dress: a large population of Mexico City lives in severe poverty, surviving off the pocket change of the millions of transients that pass them by on Metro station entrances, intersections of major avenues, and important pedestrian streets in the city’s center. Meanwhile many people live without the choice nor the ability of economic consumption, their presence is an important part of Mexico City’s collective identity. It is a city of contradictions, where abundance and scarcity live in the same neighborhood, walk the same streets, and struggle to make themselves seen, heard, and noticed.

Performativity encompasses not only dress, but many aspects of cultural expression such as language, social relationships and especially in Mexico City, corruption. Just like people work on sidewalks to gather change, many police officers, underpaid and unscrupulous, often ask for mordidas or pay-offs from young folks caught drinking out in public, from motorists accused of traffic violations and from unsuspecting denizens identified as srewable. This performance is intimidating as they menace people with arrest and if you’re a foreigner, deportation. Witnessing the performativity of corruption and poverty of Mexico’s police force is not cool at all, trust me.

Yet for me, the most aesthetically pleasing and insightful example of urban performativity in Mexico City remain to be the hundreds of street performers, mimes and movie characters brought to life on weekends in el Centro Historico. Panhandling is turned into a ritual that involves entire families and public life in the city and is a view into this society’s perpetual hunger for constant entertainment, a direct result of unceasing consumption of television and mass media.

The pictures that follow, taken by the talented photographer and chronicler of Mexico City, Chad Santos, illustrate the faces that both symbolize necessity and epitomize the happiness of many of the city’s children: the Joker, Neyteri, the Rocker, el Payaso, y la Catrina.

chad santos_joker

The Joker, impeccably cynical, attracts both young and adult boys alike. The eery shadows and contrasts between grey, blue and black hues of the growing night in El Centro frame his stage: limitless urban space.

 

 

 

chad santos_avatar

The research, time and artistry of DF’s public and street side celebrities represents the DIY attitude that characterizes DF living. Yet there is something deeply beautiful about it all, the crafting of the faces of Mexico City, los rostros de la ciudad, adapting and transforming them, the limitless possibility of becoming something and someone else.

 

chad santos_kiss

Their faces, perfectly crafted and painted, pay homage to contemporary norteamericano culture, a lo Chilango. But it seems that even street performers themselves are capable of believing that they can become these idols. For minutes, hours and entire evenings, he is Gene Simmons.

 

 

chad santos_payasoLos payasos, clowns, are among the most widespread streetside musers in DF. Exhausted and often overwhelmed faces are costumed in bright colors. They share jokes in the metro, juggle on Reforma and offer balloon animals and smiles in el Centro. Happiness to momentarily lighten the ceaselessness of everyday life of an often overwhelming city.

 

chad santos_catrinaLa Catrina is a quintessentially Mexican expression of beauty, immortality and pride. It is an aesthetic inspired by Posada and appropriated worldwide, especially on Nov. 2 (Día de los Muertos). In Mexico City, children gaze upon el rostro de la catrina,  an admiration and assertion that lo Mexicano, us mexicans, us too, are beautiful.

Mexico City: Presencias Urbanas

Chad Santos Photography
Chad Santos Photography

Unos de mis recuerdos más tempranos de la Ciudad de México es de una mañana en el sur de la ciudad, caminando sobre Avenida Universidad hacia Metro Quevedo, contemplando y asombrándome del ajetreo de aquella mañana de sábado, del flujo de gente y de auto. Conforme me iba acercando a la entrada del metro percataba como la vida fluía sobre planos contradictorios. Los autos, la gente, la sonoridad y los tempos se movían y expresaban en corrientes que chocaban, necios y tercos en su fluir.

Dentro de este ecosistema caótico se suponía que teníamos que coexistir. En estas condiciones extremas muchos agrandamos nuestras necesidades, ignorando los sufrimientos ajenos.

Estos silencios y ausencias los he vuelto a ver y sentir a través de todo el tiempo viviendo en el DF. Caminando y reventándote de alegría en una noche de fiesta en la ciudad, tienes todo a la mano, unos chicles unas rosas unos cigarros. En el metro te venden todo lo que ofrece un OXXO a un cuarto del precio. Gozas de entretenimiento de clase mundial de malabaristas, tragafuegos, payasos y acróbatas en cualquier intersección de la ciudad.

Esto es el paralelismo y contradicción del mundo chilango. Diversos especies de chilangos quedan relegados a los distintos planos que dividen y conforman la panorama citadina. En las colonias a donde algunos acuden por un buen café, orgánico y muy local, debajo de las terrazas cubiertas de los edificios, gente degusta de una ensalada de quinoa mientras que a sus pies una persona pide en silencio el apaciguamiento de su hambre. Por las calles del Centro, en donde la grandeza del legado intemporal se mezcla con la decadencia y la pobreza urbana, la gente camina entre los edificios maravillándose del esplendor del espíritu humano mientras ignorándolo en su peor y más olvidado estado.

En mi travesía por la ciudad, viajo ensimismada, pues me ocupo con resguardar mi confort y supervivencia, evitando el contacto visual, fingiendo apatía y fastidio, apresurando el paso, e ignorando y suprimiendo la tormenta que brota dentro de mi. Al fin, me resulta más cómodo aguantar la culpabilidad y evitar la mirada que enfrentar el rostro del hombre trabajando de tragafuegos, del niño que toca el acordeón en el Centro todas las noches, de la pequeña niña vestida de payasita, de la madre que se sienta, todos los días, por la entrada del Metro Quevedo con sus pequeños hijxs a vender dulces de amaranto.

Contemplarlos, como si su hambre y necesidad se fundiera con el paisaje urbano, convirtiéndolos en abstracciones urbanas, notas de pie en la crónica de la ciudad que cuenta con los centros comerciales y la trasplantación de la cultura yankee como protagonistas.

Pues, el hambre y la pobreza sí tiene rostro. Son niñxs, gente, humanos que agrupamos con millones de otrxs bajo la etiqueta “chilango”, miembro humano de la población urbana de la Ciudad de México.

Mexico City: Días de lluvia

“Parece que va llover, el cielo
se está nublando, parece que
va llover ¡ay¡ mamá me estoy
mojando”
Pedro Infante, fragmento de la canción “Parece que va llover”

The Metropolitan Cathedral of the Assumption of Mary  © Chad Santos Photography
The Metropolitan Cathedral of the Assumption of Mary

Es verano en Los Ángeles, tiempo y clima que agobia y fastidia y que a menudo nos hace perder toda paz y calma. El tiempo muchas veces determina nuestro interior, nuestra conducta, nuestra paz. A cambio me pregunto y contemplo mi afinidad por el frío, por los otoños e inviernos.

En Los Angeles, mi más temprana comunidad y hogar, gozo del confort que me brindan los rayos de sol que penetran mi ser, que calientan el alma. Pero el calor también trae desequilibrio, como si su exceso me alejara de mi contacto con los demás, como si su sofocante presencia me alejara de la intimidad conmigo misma. Pero en los tiempos de lluvia encuentro una intimidad con el entorno, con las ciudades que habito.  Las lluvias, que tan a menudo abruman la Ciudad de México, es lo que extraño y disfruto.

Es el tiempo de lluvias torrenciales, aquellas que te sorprenden a media calle desamparada y sin paraguas. Para mi, el agua es algo especial y espiritual, algo casi tranquilizante.

Es por eso que la lluvia llega a significar fuerza. La ciudad de México ha sobrevivido siglos de estas lluvias y sin embargo su suelo, aunque agobiado por tiempos de exceso y escasez de agua, persiste como si conservado por esa violencia fortificante.

Aquí comparto algunas tomas de los días de lluvia del fotógrafo Chad Santos junto con algunas reflexiones suyas acerca del DF en tiempo de lluvia:

“El capitalino promedio suele usar paraguas, otros más botas y lo más despistados que salieron desprotegidos suelen adquirir capas de plástico por 10 pesos, éstos últimos portan un look de muñeco de Lucha Libre de mercado, los niños se sienten superhéroes con ellas.”

 

 

 

“Conforme las lluvias van siendo más recurrentes se debe salir de cualquier sitio con una hora de anticipación y sobre todo encontrar asiento para dormir ya que el camino será largo. Ir escuchando música en el celular o jugar al Candy Crush es la distracción de algunos, otros tantos ya evolucionaron para dormir de píe.”

 

 

“Cuando Tláloc el dios de la lluvia hace acto de presencia en las vialidades del Distrito Federal todo se torna en un concierto de smog con claxons, sobra decir que bajo tierra el metro es una sinfonía de vendedores ambulantes con transeúntes mojados que luchan por llegar pronto a casa. De algún modo la naturaleza reclama un poco de su pasado, vivir en lo que fuera un lago conlleva resignación en los habitantes.”